The First World War on the Western Front, 1914-1918

  • Les travailleurs chinois dans les manufactaures de guerre transportant des barres de 75,  région de Lyon (Rhône), mi septmbre 1916

    Les travailleurs chinois dans les manufactaures de guerre transportant des barres de 75, région de Lyon (Rhône), mi septmbre 1916

    © Piston/Excelsior-L'équipe/Roger Viollet

  • Le 2 août 1914, l'Allemagne déclare la guerre à la France, l'ordre de mobilisation, placardé dans toute la France obligent des millions d'hommes ayant éffectué leur service militaire à se préparer pour la guerre. Ici le départ des troupes rouennaises, la classe 1914, scène immortalisée par le photographe amateur Louis Chesneau. Cote 157 Fi P4100,

    Le 2 août 1914, l'Allemagne déclare la guerre à la France, l'ordre de mobilisation, placardé dans toute la France obligent des millions d'hommes ayant éffectué leur service militaire à se préparer pour la guerre. Ici le départ des troupes rouennaises, la classe 1914, scène immortalisée par le photographe amateur Louis Chesneau. Cote 157 Fi P4100,

    © Archives départementales de Seine-Maritime

  • Eclatement d'un obus sur des soldats allemands pendant un assaut

    Eclatement d'un obus sur des soldats allemands pendant un assaut

    © L'Illustration

  • Champagne Septembre 1915 Tahure, Maurice Le Poitevin. Dessin au fusin et aquarelle représentant quatre soldats français montant à l'attaque équipés d'un masque à gaz. Les premiers masques de protection contre les gazs étaient de simples tampons, ensuite complétés de lunettes.

    Champagne Septembre 1915 Tahure, Maurice Le Poitevin. Dessin au fusin et aquarelle représentant quatre soldats français montant à l'attaque équipés d'un masque à gaz. Les premiers masques de protection contre les gazs étaient de simples tampons, ensuite complétés de lunettes.

    © Historial de la Grande Guerre-Péronne (Somme). Photo Yazid Medmoun

  • La fabrication des casques est l'une des plus typiques industries de la guerre.

    La fabrication des casques est l'une des plus typiques industries de la guerre.

    © Wackernie/Excelsior-L'équipe/Roger Viollet

  • Les besoins de l'indudtrie d'armement provoquent un afflux massif de population et obligent à recourir à la main d'œuvre féminine : Bourges passe de 46 000 à 110 000 habitants pendant le conflit, Cote : 7 fi Bourges 965.

    Les besoins de l'indudtrie d'armement provoquent un afflux massif de population et obligent à recourir à la main d'œuvre féminine : Bourges passe de 46 000 à 110 000 habitants pendant le conflit, Cote : 7 fi Bourges 965.

    © Conseil Général du Cher, direction des archives départementales et du patrimoine

  • La photographie montre l'image d'une ville martyre de la Première Guerre mondiale. Récupérée par les Français à l'issue de la bataille de la Marne, Soissons est bombardée jusqu'en  1917 […] (don de la Société protectrice des animaux)

    La photographie montre l'image d'une ville martyre de la Première Guerre mondiale. Récupérée par les Français à l'issue de la bataille de la Marne, Soissons est bombardée jusqu'en 1917 […] (don de la Société protectrice des animaux)

    © Archives départementales de l'Aisne

The First World War on the Western Front, 1914-1918

The war begins

On June 28, 1914, Archduke Franz Ferdinand, heir to the Austro-Hungarian Empire, is assassinated by a Serbian nationalist in Sarajevo. This event provokes a diplomatic crisis throughout Europe, where tensions of national power still reign strongly.

Within a few weeks, the continent plunges into war through military alliances, and by August 4, there are two sides : the Central Powers (Germany and Austria-Hungary) and the members of the Entente, or Alliance (France, the United Kingdom, Russia and Serbia). After the first battles in autumn, two fronts are formed: in the East, from the Baltic Sea to the Black Sea, and in the West, from the North Sea to Switzerland.

The belligerents enter into attrition warfare. On the Western front, the armies bury themselves in trenches, with the enemy lines hundreds - sometimes only tens - of meters away. The French army occupies the Southern part of the front, from the Vosges to the Somme, and the British Empire's troops take over from the Somme to the North Sea.

Violence on the battlefields

The war quickly evolves into siege warfare, where artillery, machine guns and new weapons like poison gas play the leading role. The First World War marks a turning point in the history of battlefield violence; never before had firepower been so intense. In one day only, on February 21, 1916, the Germans fire a million shells on the French positions in Verdun. The soldiers are poorly protected and suffer great bodily harm; 70% of injuries are due to artillery bombardments.

Societies are disrupted

The duration of the war requires industries, colonial troops and society as a whole to be mobilised. The war becomes total, and with the conflict's unexpected prolongation, the belligerents have to face new economic problems. There must be massive production of military equipment and the provision of supplies for the army and the population in order to maintain a constant war effort. The mobilisation of men requires finding replacements for their civilian activities, meaning that the women take over a large part of their economic output, in the fields and factories.

The war also disrupts economic behaviour. Until 1914, the State intervened little, yet now it has to organise and finance a large part of industrial production. It becomes an economy of war. To deal with increasing expenses, the State increases its revenues by notably turning to loans.

The war is over

In 1917, two events mark a turning point : the United States of America join the war with the Entente Powers, and the Bolshevik revolution ends conflict between Russia and the Central Powers. In 1918, manoeuvre warfare starts again : the German army launches great offensives and pierces the front. But the counter-offensive of the Allies forces it to retreat, gaining a definite advantage. Beset by a revolution, Germany asks for an armistice : it is signed on November 11 in Rethondes.

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